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L’Histoire des Paris Hippiques

Les courses de chevaux sont un sport ancien. Ses origines remontent à environ 4500 av. J.-C. parmi les tribus nomades d’Asie centrale (qui ont d’abord domestiqué le cheval). Depuis lors, les courses de chevaux ont prospéré en tant que sport des rois. De nos jours, les courses de chevaux sont l’une des rares formes de jeu légales dans la plupart des pays du monde, y compris aux États-Unis.

Les courses hippiques sont l’un des sports les plus fréquentés par les spectateurs en Amérique. En 1989, plus de 50 millions de personnes ont participé à 8 000 jours de courses et ont parié plus de 9 milliards de dollars. Les courses de chevaux sont également un sport populaire au Canada, en Grande-Bretagne, en Irlande, au Moyen-Orient, en Amérique du Sud et en Australie.

Aux États-Unis, les courses les plus populaires sont les courses de chevaux de race Thoroughbred qui se déroulent sur des parcours plats entre 3/4 de mille et 1/4 de mille. Les quarts de cheval sont également populaires, de même que les courses attelées.

Course de chevaux de race Thoroughbred

Depuis le début de l’histoire, les courses hippiques ont été un sport organisé pour toutes les grandes civilisations à travers le monde. Les Jeux Olympiques de Grèce antique ont organisé des épreuves de courses de chars et de chevaux. Ce sport était également très populaire dans l’Empire romain.

Les origines des courses modernes remontent au 12ème siècle, lorsque les chevaliers anglais sont revenus des Croisades avec des chevaux arabes très rapides. Au cours des 4 siècles suivants, un nombre croissant d’étalons arabes furent importés et élevés par des juments anglaises afin de produire des chevaux qui possédaient à la fois vitesse et endurance. La noblesse pariait en privé sur les match races entre les plus rapides de ces chevaux.

Sous le règne de la reine Anne (1702-1714), les courses hippiques sont devenues un sport professionnel. Les matchs de match racing se sont transformés en courses multi-chevaux sur lesquelles les spectateurs peuvent parier. Des hippodromes ont vu le jour dans toute l’Angleterre, offrant des bourses de plus en plus grandes pour attirer les meilleurs chevaux. Les bourses rendaient l’élevage et la possession de chevaux pour les courses plus rentables. L’expansion rapide du sport a créé le besoin d’une autorité gouvernementale centrale. En 1750, l’élite des courses se réunit à Newmarket pour former le Jockey Club. Cette organisation réglemente encore aujourd’hui les courses anglaises.

Le Jockey Club a rédigé des règles de course et a sanctionné des hippodromes pour tenir des réunions. Les normes définissant la qualité des courses ont abouti à la désignation de courses spécifiques comme étant les tests d’excellence ultimes. Depuis 1814, 5 courses pour enfants de 3 ans ont été qualifiées de « classiques ». La Triple Couronne anglaise est composée de 3 courses (ouvertes aux poulains et pouliches) : les 2 000 Guinées, le Derby d’Epsom et les St. Leger Stakes. Il y a deux courses classiques ouvertes aux pouliches seulement : les 1000 Guinées et les Chênes d’Epsom.

Le Jockey Club s’est également efforcé de réglementer l’élevage des chevaux de course. James Weatherby, dont la famille s’occupait de la comptabilité des membres du Jockey Club, fut chargé de retracer le pedigree de chaque cheval de course en Angleterre. En 1791, il publie les résultats de ses recherches sous le titre d’Introduction au General Stud Book. De 1793 à aujourd’hui, les membres de la famille Weatherby ont enregistré le pedigree de chaque descendant de ces chevaux de course dans les volumes suivants du General Stud Book. Au début des années 1800, les seuls chevaux autorisés à courir étaient ceux qui descendaient des chevaux énumérés dans le General Stud Book. On appelait ces chevaux « Thoroughbreds ». Chaque pur-sang peut être retracé jusqu’à l’un des trois étalons, appelés les « étalons fondateurs ». Ces étalons étaient le Byerley Turk (né vers 1679), le Darley Arabian (né vers 1700) et le Godolphin Arabian (né vers 1724).

Course de chevaux de race Thoroughbred en Amérique

Les colons britanniques ont apporté des chevaux (et des courses de chevaux) en Amérique. Le premier hippodrome a été aménagé à Long Island en 1665. Bien que le sport ait été un sport local populaire pendant un certain temps, les courses organisées n’ont pas existé jusqu’après la guerre de Sécession en 1868 (lorsque le Stud Book américain a commencé). Pendant plusieurs décennies, pendant l’expansion industrielle, les jeux de hasard sur les chevaux de course et les courses de chevaux ont explosé. En 1890, 314 voies étaient exploitées à travers les États-Unis.

La croissance rapide des courses de chevaux sans autorité dirigeante a conduit à la domination de nombreuses pistes par des organisations criminelles. En 1894, les plus grands propriétaires de pistes et d’écuries du pays se sont réunis à New York pour former un Jockey Club américain. Cette organisation a été modelée sur les Anglais et elle a très vite régnée sur les courses avec une main de fer et a éliminé une grande partie de la corruption.

Au début des années 1900, les courses aux États-Unis ont été presque anéanties par le Loi Antitrust qui a conduit presque tous les États à interdire la fabrication de livres sur les paris. En 1908, il ne restait plus que 25 pistes. La même année, le pari mutuel sur le Kentucky Derby a été introduit et a créé un revirement pour le sport. De nombreuses assemblées législatives des États ont accepté de légaliser le pari mutuel en échange d’une part de l’argent misé. En conséquence, d’autres pistes se sont ouvertes. À la fin de la Première Guerre mondiale, la prospérité et les grands chevaux comme Man o’ War ont attiré les spectateurs en masse dans les hippodromes. Les courses de chevaux ont prospéré jusqu’à la Seconde Guerre mondiale. Le sport a ensuite perdu de sa popularité dans les années 1950 et 1960. Il y a eu une résurgence dans les années 1970, déclenchée par l’énorme popularité des grands chevaux tels que Secretariat, Seattle Slew et Affirmed. Chacun de ces chevaux a remporté la Triple Couronne américaine (le Kentucky Derby, le Preakness et le Belmont Stakes). Cependant, de la fin des années 1980 à aujourd’hui, une autre baisse importante s’est produite. Cela peut être attribué au fait qu’il y a eu une longue sécheresse sans qu’il y ait eu un triple gagnant de la Couronne.

Des traces de pur-sang existent dans environ la moitié des États. L’intérêt public général se concentre sur les grandes courses de pur-sang telles que la Triple Couronne et la Coupe de l’éleveur (qui a débuté en 1984). Ces courses offrent des bourses de plus de 1 000 000 $. Les commissions de course de l’État ont le pouvoir exclusif d’octroyer des licences aux participants et d’accorder des dates de course, tout en partageant la nomination des officiels de course et la supervision des règles de course avec le Jockey Club. Le Jockey Club conserve l’autorité sur l’élevage des pur-sang.

L’Élevage

Bien que la science n’ait pas été en mesure de mettre au point un système d’élevage éprouvé pour produire des champions, les éleveurs au fil des siècles sont devenus de plus en plus performants dans l’élevage des pur-sang qui réussissent bien sur les pistes de course en suivant deux principes fondamentaux. La première, c’est que les pur-sang ayant une capacité de compétition supérieure ont plus de chances de produire une progéniture réussie. La seconde est que les chevaux ayant certains pedigrees sont plus susceptibles de transmettre leurs gènes de course à leur progéniture.

Les pur-sang mâles (étalons) ont la plus grande valeur de reproduction parce qu’ils peuvent s’accoupler avec environ 40 juments par an. La valeur des champions, en particulier des vainqueurs des courses de la Triple Couronne, est si élevée que des groupes d’investisseurs appelés syndicats d’éleveurs peuvent se former. Chacune des 40 actions du syndicat, soit environ 40 actions, donne le droit à son propriétaire d’élever une jument à l’étalon chaque année. Une part d’un cheval champion peut coûter des millions de dollars. Le propriétaire d’une action peut la revendre à tout moment.

Les fermes qui produisent des poulains pour la vente aux enchères sont appelées des éleveurs commerciaux. Les plus prospères sont E. J. Taylor, Spendthrift Farms, Claiborne Farms, Gainsworthy Farm et Bluegrass Farm (tous situés au Kentucky). Les fermes qui produisent des poulains pour la race eux-mêmes sont appelées des éleveurs maison, et ceux-ci incluent des écuries célèbres comme Calumet Farms, Elmendorf Farm, et Green-tree Stable au Kentucky et Harbor View Farm en Floride.

Parier

Le pari sur les résultats des courses de chevaux a été la principale source de l’attrait du sport depuis le début est la seule raison pour laquelle les courses de chevaux a survécu comme un sport professionnel majeur.

Aujourd’hui, tous les paris sur les pistes américaines se font à l’aide d’un système de pari mutuel, qui a été développé par un Français du nom de Pierre Oller à la fin du 19ème siècle. Dans le cadre de ce système, un pourcentage fixe (généralement 14 % à 25 %) du montant total parié est prélevé pour les bourses de course, les frais d’exploitation des pistes et les taxes d’État et locales. La somme restante est divisée par le nombre de mises individuelles correctes pour déterminer le gain de chaque mise. Les gains projetés, ou « cotes », sont continuellement calculés et affichés sur le tableau d’affichage de la piste pendant la période de pari ouvert avant chaque course. Par exemple, une cote de « 2-1 » signifie que le parieur recevra 2$ de profit pour chaque dollar misé (3$ au total) si le cheval gagne.

Les parieurs peuvent parier sur un cheval pour gagner (finir premier), se placer (finir premier ou deuxième), ou montrer (finir premier, deuxième ou troisième). D’autres paris populaires sont le double quotidien (choisir les gagnants de deux courses consécutives), exactas (choisir les premier et deuxième chevaux dans l’ordre), quinellas (choisir les premier et deuxième chevaux dans un ordre quelconque), et le six (choisir les gagnants de six courses consécutives).